«Maria Sibylla Merian» de Sara B. Pomeroy i Jeyaraney Kathirithamby

Una naturalista avançada al seu temps


Maria Sibylla Merian: Artist, Scientest & Adventurer

Sara B. Pomeroy i Jeyaraney Kathirithamby  
Getty Publications. 
Los Angeles, 2018. 96 pàgines.

Maria Sibylla Merian fou una dona extraordinària. Filla del gravador i editor Mattheus Merian, va néixer a Frankfurt el 1647. Tot i que el seu pare va morir quan ella tenia tres anys, l’entorn familiar aviat la conduí a dibuixar i gravar plantes i animals. Als divuit anys es va casar amb el pintor de Nuremberg Johann Andreas Graff, amb el qual va tenir dues filles. Els primers dibuixos de flors i erugues de papallones de Maria Sibylla van ser impresos a Nuremberg el 1669 i el 1683. El 1684 es va separar del seu marit i va marxar als Països Baixos, seguint l’església de l’hugonot Jean Labadie. Entre el 1713 i el 1717, mentre vivia a la província holandesa de Friesland, va aparèixer la traducció holandesa de la seva obra sobre flors i erugues. A Amsterdam, Maria Sibylla visità el gabinet de Nicolaas Witsen, burgmestre de la ciutat i el president de la Companyia de les Índies Occidentals, i va quedar impressionada per la bellesa dels insectes que Witsen conservava dissecats procedents de Surinam. La impressió degué ser tan forta que va prendre la decisió (gairebé heroica per a una dama de 52 anys del segle xvii) d’anar a Surinam a dibuixar insectes en el seu medi natural. Així doncs, al juny del 1699 es va embarcar cap a Surinam, on romandria fins al juny del 1701.

De l’estada a Surinam va portar una col·lecció d’esplèndids dibuixos d’insectes, seixanta dels quals van ser publicats en la seva famosa obra Metamorphosis insectorum surinamensium, estampada a Amsterdam el 1705. La majoria dels dibuixos representen espècies de lepidòpters, incloent-hi totes les fases del cicle biològic i la planta nutrícia. Cada dibuix, amb la seva explicació corresponent, és una veritable lliçó d’ecologia basada en imatges meravellosament realistes, que contrasten amb els estàtics «retrats» d’insectes que feien els entomòlegs de l’època. Maria Sibylla pot ser considerada també una pionera en els estudis de la metamorfosi dels insectes (paraula que ja surt al títol del seu llibre), per l’acurat estudi de les diferents fases del cicle biològic de diverses especies, hemimetàboles i holometàboles. De tornada als Països Baixos, Maria Sibylla Merian es va establir a Amsterdam, on continuà dibuixant i pintant fins al 1714, any en què patí un atac al cor i va quedar parcialment paralitzada. Va morir el 1717, probablement a Leiden.

El llibre editat per Getty Publications el signa Sarah B. Pomeroy, professora d’Estudis Clàssics i Història a la City University de Nova York, i pionera en el camp de la història de la dona, i Jeyaraney Kathirithamby, entomòloga del Departament de Zoologia de la Universitat d’Oxford, i especialista mundialment coneguda en insectes estrepsípters. En 96 pàgines resumeixen la vida i obra pictòrica i entomològica de Maria Sibylla Merian, d’una manera planera i amena. La bellesa de les 116 il·lustracions a tot color, la major part d’elles reproduccions dels dibuixos de Maria Sibylla, fan del llibre una petita obra d’art. Per confirmar-ho, el llibre ha estat guanyador del prestigiós Moonbeam Gold Award, en la secció de llibres de no ficció, en l’edició de 2018. Un llibre imprescindible per a persones amb un mínim de sensibilitat, amants de la natura i de les biografies de persones excepcionals.

© Mètode 2019 - 100. Els reptes de la ciència - Volum I (2019)

Doctor en Física i periodista científic (Barcelona).